Seven Answers about Three Types of COVID-19 Tests

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Since COVID-19 began several months ago, counties and states have reported the number of new cases every day. These numbers help public health officials provide recommendations for how your community can limit the spread of the virus. If the number of COVID-19 cases in your area is high and someone in your family is showing signs of COVID-19, you may want to get a test. But which test is the right one? What is an antigen test or “rapid test”? What is an antibody test? What does “PCR” mean? How are the tests done? When will I get my results? How accurate are they? The following information may be helpful to answer these common questions.

What is a rapid test? (also called an antigen test)
An antigen is a structure that is found on the surface of a virus or bacteria; it is specific to that type of illness. A rapid test can identify an active infection by detecting an antigen of a virus or bacteria from a mucus or saliva sample taken with a nasal or mouth/throat swab. Your child may have had an antigen test at some point to identify the flu or Strep infection. Rapid tests are very convenient for a fast diagnosis and the results usually come back within the hour, most results are ready within twenty minutes.

How reliable are rapid tests?
Rapid tests are reliable when the result comes back as positive. However, things get tricky when the result is negative. A negative result may mean that your child does not have that specific infection, and their symptoms are coming from somewhere else. For example, a rapid test for a specific bacterial strep infection would not detect a virus or allergy that is causing their sore throat. A negative result can also happen if the swab doesn’t get a strong sample. This can happen due to user error or a squirming patient (those tests are not comfortable!). Lastly, if the test is done too early, there may not be enough of the antigen present to detect the infection.

A negative rapid test result may require a follow-up test that is more accurate, such as a PCR test. This test can confirm a true negative (your child does NOT have the virus) or catch a false negative (your child has the virus, but that convenient rapid test wasn’t sensitive enough to pick it up).

What is the PCR (Polymerase Chain Reaction) test? (also called a molecular test)
PCR testing is used in labs to quickly duplicate the DNA or genetic material of a virus or bacteria in order to make a sample to study and identify. PCR tests have been used before COVID-19 to identify infections such as influenza, RSV, whooping cough, and tuberculosis. They are completed by taking a small sample of mucus or saliva with a swab in the nose or mouth.

How reliable are PCR tests?
The PCR test is considered the most accurate test for detecting an active COVID-19 infection. The PCR test is more accurate than an antigen test because it looks for very specific sequences or code combinations of the genetic material (DNA) instead of proteins. It can take a few days or a little over a week to get the results, depending on testing capacity. It may take even longer if your local health department or labs are trying to process a large number of tests. PCR tests are less convenient than rapid tests, but if the test result is negative, it’s unlikely another test is needed.

What is an antibody?
If an antigen is present in the body, it will trigger the immune system to react by activating a complex response in which the body deploys many types of cells, chemicals, and proteins. The immune system will produce a protein called an antibody that acts as a scout for the rest of the troops in the immune system. It sticks to the invader, sounds the alarm, and activates the troops of the immune system by sending out different chemical signals. Then, the antibody memorizes the identity of that invader and stores it in the immune system’s memory in case it encounters the invader again. It can take days to weeks for your body to make antibodies, so there are some limitations to tests that detect antibodies.

What is an antibody test?
An antibody test is usually a blood test that detects an antibody for a specific type of infection. A positive test result means the immune system responded to exposure to infection by creating an antibody. A positive test result means a past infection, but not necessarily an active one. A negative test result could mean no exposure to the infection, or it may be too soon for the test to detect the antibodies.

How reliable is the antibody test?
COVID-19 is unlike anything the world has seen before, and there are new findings and discoveries about it daily. This means there is not enough research or data to tell us if the antibody tests are reliable. The CDC and the FDA currently recommend the PCR test as the most reliable test to date, followed by the rapid antigen test.

Below you will find some additional helpful information from the CDC, FDA, and the American Academy of Pediatrics (AAP). To learn more about this topic, and other topics discussed in our blogs, join our weekly webinars. Register here.

Coronavirus Testing Basics (FDA)
CDC’s Guidelines for Who should be tested, How to get tested, and What to do after testing
General information for Parents regarding COVID-19 (AAP: healthychildren.org)
Kat Nickell completed her Physician Assistant program at UT Southwestern Medical Center in 2012. She loves caring for children and has served patients at pediatric emergency departments, outpatient pediatric clinics, and urgent care clinics. Prior to officially starting as Physician Assistant, Kat spent a year volunteering in Cape Town, South Africa at a non-profit pediatric HIV/AIDS hospital-based clinic. She returned to Texas to pursue her passion for working with children.

Siete respuestas sobre tres tipos de pruebas COVID-19

Desde que comenzó COVID-19 hace varios meses, los condados y estados han informado la cantidad de casos nuevos todos los días. Estos números ayudan a los funcionarios de salud pública a brindar recomendaciones sobre cómo su comunidad puede limitar la propagación del virus. Si la cantidad de casos de COVID-19 en su área es alta y alguien de su familia muestra signos de COVID-19, es posible que desee hacerse una prueba. ¿Pero cuál es la prueba correcta? ¿Qué es una prueba de antígeno o “prueba rápida”? ¿Qué es una prueba de anticuerpos? ¿Qué significa “PCR”? ¿Cómo se hacen las pruebas? ¿Cuándo obtendré mis resultados? ¿Qué tan precisos son? La siguiente información puede resultar útil para responder a estas preguntas habituales.

¿Qué es una prueba rápida? (también llamado prueba de antígeno)
Un antígeno es una estructura que se encuentra en la superficie de un virus o una bacteria; es específico para ese tipo de enfermedad. Una prueba rápida puede identificar una infección activa detectando un antígeno de un virus o bacteria de una muestra de moco o saliva tomada con un hisopo nasal o de boca / garganta. Es posible que su hijo haya tenido una prueba de antígeno en algún momento para identificar la gripe o la infección por estreptococos. Las pruebas rápidas son muy convenientes para un diagnóstico rápido y los resultados generalmente se obtienen en una hora, la mayoría de los resultados están listos en veinte minutos.

¿Qué tan confiables son las pruebas rápidas?
Las pruebas rápidas son fiables cuando el resultado es positivo. Sin embargo, las cosas se complican cuando el resultado es negativo. Un resultado negativo puede significar que su hijo no tiene esa infección específica y que sus síntomas provienen de otra parte. Por ejemplo, una prueba rápida para una infección bacteriana específica por estreptococos no detectaría un virus o una alergia que esté causando el dolor de garganta. También puede suceder un resultado negativo si el hisopo no obtiene una muestra sólida. Esto puede suceder debido a un error del usuario o un paciente que se retuerce (¡esas pruebas no son cómodas!). Por último, si la prueba se realiza demasiado pronto, es posible que no haya suficiente antígeno presente para detectar la infección.

Un resultado negativo de una prueba rápida puede requerir una prueba de seguimiento que sea más precisa, como una prueba de PCR. Esta prueba puede confirmar un verdadero negativo (su hijo NO tiene el virus) o detectar un falso negativo (su hijo tiene el virus, pero esa conveniente prueba rápida no era lo suficientemente sensible para detectarlo).

¿Qué es la prueba de PCR (reacción en cadena de la polimerasa)? (también llamado prueba molecular)
Las pruebas de PCR se utilizan en laboratorios para duplicar rápidamente el ADN o el material genético de un virus o bacteria con el fin de hacer una muestra para estudiar e identificar. Las pruebas de PCR se han utilizado antes de COVID-19 para identificar infecciones como influenza, RSV, tos ferina y tuberculosis. Se completan tomando una pequeña muestra de moco o saliva con un hisopo en la nariz o la boca.

¿Qué tan confiables son las pruebas de PCR?
La prueba de PCR se considera la prueba más precisa para detectar una infección activa de COVID-19. La prueba de PCR es más precisa que una prueba de antígeno porque busca secuencias muy específicas o combinaciones de códigos del material genético (ADN) en lugar de proteínas. Puede llevar unos días o un poco más de una semana obtener los resultados, según la capacidad de prueba. Puede llevar incluso más tiempo si su departamento de salud local o sus laboratorios están intentando procesar una gran cantidad de pruebas. Las pruebas de PCR son menos convenientes que las pruebas rápidas, pero si el resultado de la prueba es negativo, es poco probable que se necesite otra prueba.

¿Qué es un anticuerpo?
Si un antígeno está presente en el cuerpo, hará que el sistema inmunológico reaccione activando una respuesta compleja en la que el cuerpo despliega muchos tipos de células, sustancias químicas y proteínas. El sistema inmunológico producirá una proteína llamada anticuerpo que actúa como explorador del resto de las tropas del sistema inmunológico. Se adhiere al invasor, hace sonar la alarma y activa las tropas del sistema inmunológico enviando diferentes señales químicas. Luego, el anticuerpo memoriza la identidad de ese invasor y la almacena en la memoria del sistema inmunológico en caso de que vuelva a encontrarse con el invasor. Su cuerpo puede tardar días o semanas en producir anticuerpos, por lo que existen algunas limitaciones para las pruebas que detectan anticuerpos.

¿Qué es una prueba de anticuerpos?
Una prueba de anticuerpos suele ser un análisis de sangre que detecta un anticuerpo para un tipo específico de infección. Una prueba positiva significa que alguien ha estado expuesto a ese tipo de infección y que su sistema inmunológico ha respondido produciendo un anticuerpo. Un resultado positivo de la prueba significa una infección pasada, pero no necesariamente activa. Un resultado negativo de la prueba podría significar que alguien no ha estado expuesto a la infección, o lo ha estado, puede ser demasiado pronto para que la prueba detecte los anticuerpos.

¿Qué tan confiable es la prueba de anticuerpos?
COVID-19 es diferente a todo lo que el mundo haya visto antes, y hay nuevos hallazgos y descubrimientos al respecto a diario. Esto significa que no hay suficiente investigación o datos para decirnos si las pruebas de anticuerpos son confiables. Los CDC y la FDA recomiendan actualmente la prueba de PCR como la prueba más confiable hasta la fecha, seguida de la prueba rápida de antígenos.

A continuación, encontrará información adicional útil de los CDC, la FDA y la Academia Estadounidense de Pediatría (AAP). Para obtener más información sobre este tema y otros temas que se tratan en nuestros blogs, únase a nuestros seminarios web semanales. Registrarse aquí.

Conceptos básicos de las pruebas de coronavirus (FDA)
Directrices de los CDC sobre quién debe hacerse la prueba, cómo hacerse la prueba y qué hacer después de la prueba
Información general para padres sobre COVID-19 (AAP: healthychildren.org)

Kat Nickell completó su programa de asistente médico en UT Southwestern Medical Center en 2012. Le encanta cuidar a los niños y ha atendido a pacientes en departamentos de emergencia pediátrica, clínicas pediátricas para pacientes ambulatorios y clínicas de atención de urgencia. Antes de comenzar oficialmente como asistente médico, Kat pasó un año como voluntaria en Ciudad del Cabo, Sudáfrica, en una clínica pediátrica de VIH / SIDA sin fines de lucro ubicada en un hospital. Regresó a Texas para perseguir su pasión por trabajar con niños.